Galardonado con el Premio Nobel de Física 2019 colabora en proyecto mexicano

  • Didier Queloz participa en el proyecto SAINT-EX, el primer telescopio en México dedicado a la búsqueda de exoplanetas, instalado en 2018 en el Observatorio Astronómico Nacional de San Pedro Mártir, en Baja California.
  • Junto con Michel Mayor fue galardonado por haber descubierto al primer planeta fuera del Sistema Solar girando alrededor de una estrella similar al Sol.
  • James Peebles lo recibe por su contribución en la teoría cosmológica del Universo

galardonadosDe izquierda a derecha Queloz, Peebles y Mayor. Créditos: McCaughrean (ESA/ESO), Juan Diego Soler CC by 2.0 y Thor Nielsen (NTNU).

 

 El Premio Nobel de Física de este año premia, al mismo tiempo, la corroboración y la refutación de teorías científicas, una de las características que permite que la ciencia sea fiable. Por un lado, el Dr. Peebles predijo que, en caso de que el Universo hubiese tenido su origen en la Gran Explosión, debería persistir una huella de ese suceso: el fondo cósmico de microondas. Años después, dicha radiación fue detectada, lo que corroboró la teoría cosmológica antes propuesta. Por otro, los modelos teóricos sobre cómo deberían de ser los planetas que giran alrededor de otras estrellas, o exoplanetas, predecían que estos serían parecidos a los de nuestro Sistema Solar.  Las observaciones hechas por Mayor y Queloz refutaron esta propuesta teórica: el primer exoplaneta descubierto tiene casi la masa de Júpiter y la distancia a su estrella es menor que la que separa a Mercurio del Sol.

El premio a Mayor y Queloz.

La Dra. Yilen Gómez Maqueo, investigadora del Instituto de Astronomía de la UNAM, es una de las pocas personas que llevan a cabo estudios en exoplanetas en el país. Nos comentó que es muy emocionante el premio para Mayor y Queloz por haber descubierto al primer planeta que orbita una estrella “normal”, como el Sol. “Todo lo que sabíamos sobre planetas era estudiando a los de nuestro propio Sistema Solar.”

Explicó que antes de que se diera este descubrimiento, se habían llevado a cabo esfuerzos por encontrar planetas fuera de nuestro Sistema Solar, pero las observaciones estaban basadas en los que conocíamos: “Los astrónomos esperaban encontrar planetas que tuvieran periodos de traslación de años. Mayor y Queloz estaban estudiando estrellas binarias (estrellas donde una gira alrededor de la otra). Fue por eso que sus observaciones no estaban limitadas a encontrar objetos que se tardaran años en dar la vuelta. Y, ¡oh sorpresa! En 1995 encontraron a 51 Pegasi b, el primer planeta fuera del Sistema Solar girando alrededor de una estrella parecida al Sol”.

nota nobel 2Impresión del artista de cómo podrían verse el exoplaneta 51 Pegasi b y su estrella. (ESO/M. Kornmesser/Nick Risinger (skysurvey.org), CC 4.0)La astrónoma hizo énfasis en cómo las observaciones empujaron a la teoría. Con este descubrimiento hubo que cambiar todas las teorías de formación de planetas para poder explicar la presencia de este Júpiter caliente, llamado así por la gran masa del nuevo planeta y su cercanía a la estrella a la que orbita.

Yilen Gómez Maqueo ha colaborado con Didier Queloz. La primera vez fue cuando estaba haciendo su postdoctorado en el proyecto WASP (Búsqueda de Gran Angular de Planetas, por sus siglas en inglés). Este proyecto busca exoplanetas a través del método de tránsito: cuando un planeta pasa frente a la estrella, ésta disminuye su brillo y esto puede ser medido. WASP es el proyecto que más exoplanetas ha descubierto usando un telescopio en la Tierra.

Recientemente ha colaborado con él en el proyecto SAINT-EX, el primer telescopio en México dedicado a la búsqueda de exoplanetas. La investigadora comparte que el ahora galardonado con el Nobel forma parte del equipo científico y vino a nuestro país a buscar el sitio donde sería instalado el telescopio. Explica que esta área de estudio es relativamente nueva, pero que posiblemente gracias a este premio y con el proyecto SAINT-EX en México, más estudiantes del país se interesen por el estudio de exoplanetas.

Por su parte, el Dr. Miguel Chávez del INAOE reflexiona sobre la vida en el Universo. “Desde hace más de 2000 años, pensadores como Demócrito y Epicuro se preguntaban si habría otros mundos como el nuestro, con seres vivientes similares a los que se encuentran en nuestro planeta. Ahora nos acercamos a poder responder a esas preguntas. Es importante señalar que la gran mayoría de conceptos astrofísicos actuales, como galaxias, estrellas, hoyos negros, tienen apenas un siglo o quizá menos tiempo de conocerse. El descubrimiento de Mayor y Queloz marcó el inicio de numerosas investigaciones que han llevado al descubrimiento de más de 4100 exoplanetas.

El reto, ahora, en el ámbito de la Astrobiología, es saber si alguno de ellos presenta las condiciones para sustentar vida como la conocemos en la Tierra.” Aclaró que “la Astrobiología es un tópico que conjunta estudios de diversas disciplinas como la Geología, la Biología, la Astrofísica, y la Química, y que tiene como objetivo estu­diar el ori­gen, evolu­ción y dis­tribu­ción de la vida en el Uni­verso.”

James Peebles y la cosmología.

El Dr. Omar López-Cruz, astrónomo del Instituto Nacional de Astrofísica, Óptica y Electrónica (INAOE), considera que se le debía el Nobel a Jim Peebles. “Penzias y Wilson recibieron el Nobel por el descubrimiento del fondo de radiación cósmica. Sin el trabajo de Peebles y Bob Dicke no hubieran sabido qué descubrieron.”

Sobre el trabajo de Peebles, Vladimir Ávila, investigador del Instituto de Astronomía de la UNAM, menciona que este premio “reconoce las grandes contribuciones que hizo en este campo, donde se puede considerar como pionero del paradigma cosmológico actual, así como la calidad humana de Peebles. Es una persona sencilla, muy reservada y alejada de reflectores y confrontaciones. Creo que es el prototipo del científico que vive internamente la ciencia, que plantea y resuelve problemas científicos, que genera y difunde el conocimiento, sin mayores pretensiones que el placer de crear y buscar la verdad. Él ha dedicado también mucho esfuerzo a escribir libros de texto que se han convertido en la biblia de la cosmología física y la formación de estructuras cósmicas. Estos libros han formado ya a muchas generaciones de cosmólogos y astrofísicos”.

nota nobel 3La radiación cósmica de fondo observada por la sonda espacial WMAP. (NASA)

Bernardo Cervantes Sodi, del Instituto de Radioastronomía y Astrofísica de la UNAM campus Morelia, comentó sobre la ocasión en que convivió con el ahora Nobel de Física: “Tuve la fortuna de conocerlo personalmente durante la reunión de la Unión Astronómica Internacional en Viena, el año pasado. El Prof. Peebles dio la conferencia inaugural del simposio, una conferencia clara, entretenida y motivante en la que nos puso al día respecto a los problemas actuales de la Cosmología a escala galáctica. Después tuve la oportunidad de platicar con él sobre mi trabajo y el de mis estudiantes, Enrique Pérez y Osbaldo Sánchez, y realmente me sorprendió el interés genuino que mostró, no solo conmigo, sino con todos los allí reunidos, haciendo preguntas y comentarios con un entendimiento profundo de la física en cuestión y una sencillez notable. Me da mucho gusto que se le reconozca su labor científica con el premio Nobel”.

Cervantes Sodi comentó para CONACYT:

“Yo creo que lo más emocionante de su investigación es la parte concerniente al fondo de microondas cósmico. Junto con Bob Dicke, predijo la existencia de este fondo de radiación que es el remanente de una etapa temprana y caliente del Universo, prueba fundamental de la Teoría de la Gran Explosión. Con los resultados provenientes de la detección de esta radiación por Penzias y Wilson en 1965, se pudo deducir que la materia con que están hechas todas las cosas que conocemos contribuye solo con un 5% al total de materia-energía del Universo; el resto es algo desconocido que ahora denominamos materia obscura y energía obscura. Él fue también pionero en el estudio de la formación de estructura del Universo, ayudándonos a entender por qué las galaxias en el Universo forman una red filamentaria, además de incursionar en muchos aspectos de la formación y evolución de galaxias y grupos de galaxias”.

  

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